Auteur
Wim van Egmond
Datum
op 08-11-2009 14:00
Reacties
6

The Ceratium Quartet

Kunstenaar Wim van Egmond maakt microscopische stereo/3D foto's van onder meer plankton. Daarnaast is hij ook betrokken bij het onderzoek van wetenschapper Katja Philippart. Wim is aan boord van Plymouth tot Tenerife voor aflevering 2: Plankton.

'Survival of the fittest' sounds like a good catch phrase but unfortunately it is also easy to misinterpret. It is tempting to read survival of the strongest instead of best adapted. Actually it wasn't Darwin who wrote the phrase. It was the philosopher Herbert Spencer who came with it after he read the origin of species. Although Darwin wasn't really pleased with it he did use the phrase in the second edition of the origin of species. Spencer played a key role in what is known as social darwinism, which has lead to the worst maltreatment of Darwin's ideas. But that is something for another article.

Back to the plankton. In order to maintain yourself as a life form you require certain specifications. For an important part they are dictated by your environment. In plankton organisms all kinds of qualities can be seen that are beneficial for their survival. An inhabitant of the open ocean does not have many places to hide so it will be an easy prey to larger organisms. So microorganisms have developed 'smart' solutions against predation.

Here we see two Ceratium species, marine dinoflagellates, single celled protists that have an armour of cellulose plates and possess flagella for locomotion. They usually multiply by cell division (fission). A larger body size is less easy to swallow. So organisms that stay attached after cell division have a better chance to survive. That is probably also the function of the spines. Protection against predation. And it may have a beneficial effect for gaining buoyancy. We also see this tendency to stick together and form spines in diatoms. It isn't such a big step between a single celled organism and a multicellular animal. But you have to be persistent. And there are many multi cellular lifeforms that live a communal life. Safety in size and numbers.

I started this blog with the remark about how easy it is to misinterpret Darwin's ideas and have a misconception of how natural selection works. And it is tempting to use the wrong words to describe the mechanisms. Like how I explained that microorganisms have developed 'smart' solutions against predation. There was nothing smart about it because it wasn't intentional. It is important to keep the right perspective. Natural selection occurs in many different ways. In the case of the Ceratium quartet the elongated forms could have survived because they became just to big to fit in the mouth of a predator. Not the survival of the fittest, more like the survival of the non fitting.

And no, this group behaviour has nothing to do with social darwinism.



De uitdrukking 'survival of the fittest' lijkt een mooie slogan voor natuurlijke selectie maar hij is helaas ook gemakkelijk verkeerd uit te leggen. To fit betekend 'passen'. Survival of the fittest betekend het overleven van de best aangepaste. En het was overigens niet Darwin die de uitdrukking verzon. De in Darwin's tijd zeer befaamde filosoof Herbert Spencer bedacht hem nadat hij The Origin of species las. Darwin was eigenlijk niet echt tevreden over de uitdrukking maar gebruikte hem wel in de tweede druk. Helaas heeft het het begrip van zijn theorie geen goed gedaan. Zo is het werk van Herbert Spencer uiteindelijk mede de aanzet geweest tot het zgn. sociale darwinisme, wat heeft geleid tot de ergste misvormingen van Darwin's theorie. Maar dat is iets voor een ander artikel.

Terug naar het plankton. Om je als levensvorm te handhaven heb je een aantal eigenschappen nodig. Die worden grotendeels door de leefomgeving bepaald. Een planktonbewoner moet niet al te gemakkelijk op te eten zijn. Er is op de open oceaan namelijk weinig plek om je te verschuilen. Hiervoor hebben veel microorganismen 'slimme' oplossingen ontwikkeld.

Een eenvoudig mechanisme zien we bij eencelligen zoals deze dinoflagellaten (pantserwieren) van het geslacht Ceratium. Ze vermeerderen zich vaak door celdeling. Een groter lichaam is moeilijker op te slokken. Dinoflagellaten die na celdeling aan elkaar blijven plakken zullen minder gevaar lopen. En hiervoor dienen waarschijnlijk ook al de stekels. Als bescherming tegen predatie. Als bijkomend voordeel kunnen ze het zweefvermogen vergroten. Niet alleen bij eencelligen als de pantserwieren en kiezelwieren zien we dit groepsgebeuren. Er zijn allerlei meercellige dieren die ook gezamenlijk rondzwemmen. Het is trouwens niet eens zo'n grote stap van een eencellig bestaan naar meercelligheid. Maar je moet wel vasthoudend zijn.

Als we het zo hebben over die misverstanden die onstaan door de verkeerde uitleg van een term. Wat dacht u van die opmerking in de tweede alinea over microorganismen die 'slimme' oplossingen ontwikkeld hebben. Het viel u misschien niet op maar dat klopt natuurlijk helemaal niet. Die stekels en dat groepsgedrag zijn geen slimmigheidje. Het is bij het beschouwen van de natuurlijke selectie van belang het juiste gezichtspunt te behouden. Dit soort vormen ontstaan niet vanuit een intentie. Ze kunnen ontstaan doordat de individuen die net te groot waren om in een vissenbek te passen overleefden en deze erfelijke eigenschappen konden doorgeven. Met zo'n term als survival of the fittest is het ook gemakkelijk om alles verkeerd uit te leggen. Natuurlijke selectie gebeurd op veel verschillende manieren. In het geval van het Ceratium kwartet kan de selectie bepaald worden door de grootte van de bek van een roofdier. Het is in dat geval de 'survival of the non fitting', het overleven van de niet passenden.

En nee, dit groepsgedrag heeft niets te maken met sociaal darwinisme.

> Lees meer in Dossier: Survival of the fittest

Meer posts van Wim van Egmond

Reacties (6)

  • Auteur
    Martin D
    Datum
    op 08-11-2009 15:07
    Reactie

    Dank voor je gedeelde kennis, Wim. Ik heb trouwens onlangs zelfs een oud-universitair docent biologie nog horen spreken van het 'overleven van de sterkste'. Vanuit dat onbegrip is het maar een tragisch klein stapje naar al helemaal niet door Darwin bedoelde 'recht van de sterkste'. (Zie ook zijn standpunt betreffende slavernij, b.v.) Die zelfs wijd verbreide gedachte heeft Darwin er niet populairder op gemaakt. En als dat juist wél het geval was/is, dan was/is dat bij 'foute' mensen.

  • Auteur
    TwincamRS
    Datum
    op 08-11-2009 16:04
    Reactie

    Thanks Wim - yet another excellent blog & great photos. Keep up the good work and I really hope the samples turn up a new ( to science ) species. Best regards.

  • Auteur
    Joanne
    Datum
    op 08-11-2009 19:48
    Reactie

    Wouw wat is het iedere keer weer een verrassing om je berichten te lezen en bijpassende foto's te zien !!!Ga zo door het is iedere keer genieten en ik kijk er elke keer weer naar uit en bedankt ook deze keer en als ik op de reacties af mag gaan zijn en worden veel mensen verrast en willen meer weten over het plankton en dat is nu erg belangrijk ivm het millieu met vriendelijke groeten van Joanne uit Nederland

  • Auteur
    Karin Sloots
    Datum
    op 10-11-2009 19:37
    Reactie

    Are you doing anything actively to finding new species? Or do you know about any activity on The Beagle- program?

  • Auteur
    Wim van Egmond
    Datum
    op 11-11-2009 10:54
    Reactie

    Thank you for the nice reactions. I wrote this blog 2 weeks ago. I had already written all my blogs, still have 2 to publish. I thought I'd spread them to prevent a plankton overload. I noticed I was not the only one to write about survival of the fittest. Hopefully the different stories cleared things up a bit.

    I don't have the intention of finding new species myself. I see my work, portraying microorganisms, as an introduction to the unknown world of the small. I am not a scientist but an artist. Perhaps they may find a new species in the catches of the continuous plankton recorder. The lab experts who examine the contents have more knowledge to do so. But the research is not about finding trophies like new species. Most important is to find out more about the current state of the ocean and about the biodiversity. Hopefully we can read something about the results on this website.

  • Auteur
    Gerty Bataille
    Datum
    op 11-11-2009 23:29
    Reactie

    Dear Wim van Egmond,

    I was glad to see that you are also showing us and explaining us more about some plant plankton species in your last two blogs.
    The animal planktons are wonderful and amaze everyone time after time, when we realize and learn that there are creatures so small that can be so magic ... and so important for life on earth at the bottom of the food chain in our waters. The plant planktons are, however, even more important as they also take care of our oxygen supply.

    Then I read your above blog, and you put it so well!!!!

    The most important thing for us to learn and understand is how a certain system works, how we can damage it with harmful behavior and how we can let it survive. The latter is quite important as we all depend on it for our own survival.
    At the moment scientists are investigating the state of the world, around the world and on Beagle, and with that they are doing a most important job: Discovering how healthy our systems really are.
    Even more important these days for our own survival as we already know that we are harming the environment as a result of the way we live, but in what way and how bad!? A reason why it is also so important that scientist can work independently and that we know about the information they have come up with. Because then our jobs begin: What are we going to do with their information?! In our own lives and politically. I think it will be wise for us to do the right thing with their information. A thing we can only do if we know how the systems on earth work first. Something we do not have to be scientist for, but aware and making wise decisions with the right care.

    And oh boy, have I enjoyed your blogs about plankton, Wim, as another non scientist. I am looking forward to the two you are still going to do!! And I want to thank you for all your information, beautiful pictures and writings on Beagle so far. What a real treasure you have given us!!!

    Fair Winds,
    Gerty Bataille, a sailor of Clearwater from Amsterdam.

Reageer op dit bericht